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Andrés Velasco, de villano a héroe

Miles de empleados gubernamentales marcharon por el centro de Santiago en noviembre y quemaron una efigie del ministro de Hacienda chileno Andrés Velasco al canto de “Velasco es un asco” durante una huelga por mayores salarios que paralizó los servicios públicos.

Cinco meses después, las encuestas muestran que Velasco es el ministro más popular del gabinete de la presidenta Michelle Bachelet. Durante un auge del cobre que duró tres años, él y el presidente del Banco Central de Chile, José De Gregorio, apartaron 48.600 millones de dólares, más de un 30 por ciento del producto interno bruto del país, dinero que Velasco está usando ahora para reducciones de impuestos, subvenciones y asistencia económica directa a las familias pobres.

El peso chileno ha subido más de un 10 por ciento frente al dólar estadounidense este año y ha llegado a ser la moneda más rentable de los mercados emergentes. Se espera que la economía de Chile crezca un 0,1 por ciento en el 2009, al tiempo que la región en conjunto se contrae un 1,5 por ciento, según el Fondo Monetario Internacional. Mientras Chile apartaba dinero de las ganancias del cobre, la vecina Argentina aumentó el gasto al subir la renta de las exportaciones de soja y ahora está escasa de fondos para estimular la economía.

Velasco, de 48 años, aplicó las lecciones aprendidas de decenios de fracaso económico en América Latina, lecciones que según él también podrían ser útiles a Estados Unidos. La crisis actual sobrevino tras “un enorme fracaso de la normativa en muchos mercados financieros avanzados durante el último decenio más o menos”, dijo Velasco en una entrevista el 21 de abril en su despacho con vista al palacio presidencial en el centro de Santiago.

“Esto es una película que puede ser nueva para algunos estadounidenses, pero es una película que las personas en otras partes del mundo, incluso en Chile, saben que hemos visto”, dijo Velasco, quien proyecta reunirse mañana sábado con el presidente de la Reserva Federal de Estados Unidos, Ben S. Bernanke, en Washington. “Sabemos cómo empieza, cómo se desarrolla y cómo termina”.

Velasco, quien corre 30 millas (48,3 kilómetros) por semana, es hijo y nieto de políticos de renombre nacional. Hizo sus estudios superiores cuando vivía en Estados Unidos después que la dictadura militar de Augusto Pinochet exilió a su padre en 1976 por criticar al régimen. Velasco se tituló en Filosofía y Economía en 1982 y obtuvo una maestría en Relaciones Internacionales en 1984 en la Universidad de Yale en New Haven, estado de Connecticut, según su currículum vitae. Recibió un doctorado de Columbia University en Nueva York en 1989.

“Sabía de política antes de saber de economía”, dijo Patricio Navia, politólogo chileno que conoció a Velasco en la Universidad de Nueva York y aún trabaja allí.

Velasco impartió clases de Economía durante la mayor parte de los años noventa en la Universidad de Nueva York, según su currículum vitae. Del 2000 al 2006, fue profesor en la Universidad de Harvard en Cambridge, estado de Massachusetts, donde trabajó con Lawrence Summers, ahora director del Consejo Económico Nacional del presidente estadounidense Barack Obama .

“En este mundo, hay algunas personas que son inteligentes. Hay algunas que son prácticas”, dijo Summers. “Andrés Velasco es ambas cosas”.

Antes de que Summers se uniera al Gobierno de Obama, dijo Velasco, los dos solían reunirse varias veces al año en Washington y Cambridge.

Velasco se halla de licencia de la Facultad de Gobierno de Harvard, donde enseñó finanzas internacionales y desarrollo. Dijo que tiene la opción de regresar cuando su plazo en el cargo expire en marzo del próximo año.

Velasco “siempre andaba buscando las implicaciones que sus actos podían tener en la política pública, lo cual es muy singular”, dijo Guillermo Calvo , macroeconomista de
Columbia University que contrató a Velasco como profesor auxiliar. “Era uno de los mejores, pero uno siempre sentía que a la larga iba a entrar en el mundo de la política”.

Summers, Calvo y Velasco participan hoy en un seminario en Washington sobre los efectos de la crisis económica mundial en América Latina.

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