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Liquidación petrolera

Si Chevron sigue recomprando acciones propias al ritmo actual, la compañía habrá liquidado el 100% para el 2023. Chevron es la segunda mayor compañía petrolera en Estados Unidos después de Exxon Mobil, y hace ya unos meses anunció un plan para la recompra de acciones por el valor de hasta 15.000 millones de dólares durante los tres próximos años, lo que supone la recompra de más del 7,5 por ciento de sus títulos en circulación. Con las recompras causando furor en una industria petrolera saturada de efectivo, también Exxon Mobil está recomprando alrededor de 30.000 millones de dólares de sus acciones cada año, por lo que de continuar así, habrá recomprado todas sus acciones para el 2024.

Este asunto no es tan absurdo como parece. Las compañías petroleras no están solamente respondiendo a la fascinación de Wall Street por las recompras. Si bien tales recompras aumentan la cantidad de ganancias y activos detrás de las acciones restantes en una compañía, la fiesta para los accionistas termina cuando los activos y beneficios comienzan a caer. Y la realidad es que las compañías petroleras de propiedad de inversores -junto con productores de propiedad gubernamental fuera de la Organización de Países Exportadores del Petróleo- están a pocos años de entrar en declive. Para aproximadamente el 2011, estas compañías -entre las que se encuentran Shell y BP en el Reino Unido, Total de Francia y ConocoPhillips en Estados Unidos- ya no podrán incrementar su producción, y sobre el año 2014, esta producción comenzará un largo y constante descenso. Técnicamente, estarán en liquidación.

La industria no está encontrando nuevas reservas de crudo con la rapidez necesaria para corresponder a la demanda mundial de gasolina y otros combustibles elaborados a partir del crudo. Para bien o para mal, los ejecutivos petroleros se abstienen de la exploración, insistiendo en que el riesgo de encontrar y producir más -incluso con precios del crudo a más de 90 dólares por barril- es demasiado grande. Y eso que el cálculo actual del sector es que el punto de equilibrio de ingresos se encuentra 50 doláres por barril. Sin ir más lejos, Exxon Mobil gastará US$21.000 millones este año en exploración y mejoras de planta, una cantidad considerablemente menor a lo que gastará en recomprar acciones.

Son sin duda malas noticias para los países consumidores, que se volverán todavía más dependientes de una OPEC con muchos miembros políticamente hostiles a ellos. La producción diaria fuera de la OPEC ya ha alcanzado su culminación en México, Rusia y los yacimientos del Mar del Norte de propiedad del Reino Unido y Noruega; y la producción de China alcanzará su punto más alto alrededor del 2010. Por supuesto, el descenso a cero en la producción a cero de estas compañías tardará varios decenios. En tanto la OPEC podría ayudar a los países consumidores incrementando su producción lo suficiente para compensar, pero eso es algo que hasta el momento no ha hecho.

La situación a medio plazo se resume en que el mundo fuera de la OPEC no puede aumentar la producción y el mundo de la OPEC no quiere hacerlo. A más largo plazo, considerando al petróleo como una materia prima finita, la producción de la OPEC también se acabaría agotando. La producción de un miembro, Indonesia, ya ha alcanzado su punto culminante, y Libia lo hará en alrededor de cinco años. Sin embargo, muchos analistas opinan que el petróleo ya habrá caído en desuso como fuente de energía antes de que esto ocurra.

Volviendo al punto de partida, en la mayoría de los casos las recompras de acciones resultan cuando menos sospechosas. Las gerencias deberían ignorar la exhortación de los inversores a la recompra de acciones e invertir el dinero con el objetivo de aumentar beneficios, y no solo el beneficio por acción. Pero si el sector petrolero se va a liquidar en este siglo, las recompras pueden ser una manera razonable de empezar.

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